沧龙生活于白垩纪的马斯特里赫特阶(约7000万至6500万年前)的海洋中,分布于世界各地。第一具化石于18世纪末期在荷兰默兹河附近的白垩岩层中被发现。曾经被归类于鳄形超目的卡普林鳄,也是沧龙属的一个次异名。

沧龙的德文意思是“杀死赵冠角龙的蜥蜴”,是沧龙科的一个属。它们是群肉食性海生爬行动物,拥有巨大的头部、强壮的颚与尖锐的牙齿,外形类似具有鳍状肢的鳄鱼。

沧龙的形态特征

目前已知最小的沧龙类是Carinodens belgicu,身长3到3.5米,可能生活于岸边的浅海,用它的球根状牙齿捕抓软体动物与海胆为食。

体型较大的沧龙类似霍夫曼沧龙,极限体长21米,重33吨左右。

头部

比起其他的沧龙类生物,沧龙的头部更加强壮,由于下颚骨头间的关节紧密,因此沧龙无法像早期沧龙类(例如海王龙)般将猎物整只吞下。沧龙的牙齿锐利呈圆锥型,弯曲呈倒钩状,双颚在咬合的同时产生巨大扭力可将猎物拦腰咬断。另外其上颚内部还有一圈内齿用于拖拽食物。科学家推测,沧龙应该是将猎物咬断或撕裂为适当尺寸再吞下,其进食方式类似科莫多巨蜥,只是要血腥的多。

沧龙视觉很弱,但是嗅觉和听觉非常发达。它们从祖先那里继承来的舌头依旧是主要的嗅探器官;它们的耳朵构造特殊,可以把声音放大38倍。科学家由其头部化石推定,沧龙利用上颚侧面与吻部的一组神经侦测猎物发出的压力波,以此确定目标的准确位置,就像今天的虎鲸利用声音定位一样。

沧龙用肺呼吸,一次换气可以在水中停留很长时间。

尾部

沧龙的身体呈长桶状,尾巴强壮,具有高度流体力学性。它的前肢有五趾,后肢有四趾,四肢已演化成鳍状肢,前肢大于后肢,短粗而有力的鳍肢使它可以在水中迅速改变方向,敏捷大大增加。其尾部达到身长的一半,为宽阔平坦的竖桨状,尾椎骨上下都有扩张的骨质椎体,组成了强力的游泳工具。科学家推测,它的行进方式类似于现代的鳄鱼在水中的游泳方式,尾巴像鞭子一样左右摇动,最高速度可能达到30英里/小时(约48.3公里/小时)。这种游泳方式可以在短时间内获得极快的速度,但是不利于长时间的高速追逐,因此,沧龙是利用隐匿与爆发力猎食的好手。

沧龙的种群分布

在约8500万年前,美国的堪萨斯荒原是西部内陆海的海底,是沧龙的领地。那个时候气候更温暖,没有极地冰盖。地球表面80%以上都被海洋所覆盖。

到了19世纪30年代末,一种巨兽的骨骼第一次在北美被发现,这就是沧龙之谜的开始。最早发现沧龙化石的人以为那是鲸鱼化石的一部分,或是一条鳄鱼,不然就是巨型蜥蜴的两颚部分。甚至有人认为它是被中世纪骑士杀死的一条“龙”。最后,一位法国生物学家把它命名为“沧龙”,意为默兹河爬行动物(第一次发现的地址)。

之后,人们渐渐发现,在全球的每个角落都找到了沧龙骨骼化石。由此诞生了一个结论:沧龙曾经称霸整个地球。随后,科学家们揭露了一个令人吃惊的事实:这个海洋头号霸王实际上来自于陆地:一种不起眼的陆地蜥蜴。然而在数百万年的时间里,它们从90厘米的小蜥蜴,长成了21米的巨大沧龙。

沧龙的演化过程

这种海洋掠食王者的祖先来自陆地,只是一种小型蜥蜴——崖蜥。

它们的进化历程一直是个谜,直到1989年达拉斯蜥蜴化石的发现,使得沧龙与其祖先之间失落的演化环节得以合理连接。古海岸蜥推测生存于距今9500万年前,一直面临陆地上的恐龙的威胁,于是它们逃入海洋。

300万年后演化成达拉斯蜥蜴。漫长的演化过程中,它们的脚趾变成蹼足,所以再不能在陆地上行动了。600万年的时间,又使他们从一米长的小蜥蜴,变成了19.8的巨大沧龙。

沧龙的发展过程证明了即使在演化中,时机还是最为重要的。浅海水域中温暖的海水创造出丰沛的食物来源,造就了最完美的生存环境。这种蜥蜴在海中开始了它们成就海洋霸主的进化之路。

沧龙的生活习性

海洋中食物充沛,但是竞争激烈。沧龙最主要的食物有蛇齿龙、金厨鲨、海龟、三角龙、薄片龙等。金厨鲨是远古鲨鱼的一种,体长可达到8米,是兼具速度与耐力的中型掠食者。沧龙的体型在演化中逐渐变得庞大,性格愈发凶猛,科学家推测,一只成年沧龙可以对抗几只金厨鲨。在8200万年前,金厨鲨灭绝。

沧龙是中生代所有海洋生物当中最成功的掠食动物。它们在10万年的时间里将竞争对象(也就是以上它的食物)赶尽杀绝,最终成为远古海洋的霸主。

沧龙也以赵冠角龙与三角龙为食物。

沧龙的发现过程

第一个公开的沧龙科化石影响了恐龙化石的发现,并吸引了启蒙时代的注意力到动物化石身上;第一个发现的沧龙科化石在1780年由一群采石场工人在地道里发现,并吸引了马斯特里赫特市的外科医生兼化石猎人C.K.Hoffman的注意,但是化石的所有权归于一个马斯特里赫特市的教士。

Hoffman医生的回应让这个发现著名。当这革命性的影响笼罩着马斯特里赫特市,这个小心藏起的化石据传被装到酒箱里运到巴黎,乔治·居维叶(GeorgesCuvier)在那里可以研究化石;直到1822年,这个称为"马斯特里赫特的巨大动物化石"(LegrandanimalfossiledeMaastricht)的化石被称为Mosasaur(默兹河蜥蜴);在1829年,正式命名为霍氏沧龙(Mosasaurushoffmanni)。数具比"马斯特里赫特的巨大动物化石"还早发现的沧龙类化石,从1770年代起在哈勒姆泰勒斯博物馆展出,直到19世纪才被确认是沧龙类化石。

马斯特里赫特石灰岩岩层因为非常著名,所以白垩纪的最后600万年被称为马斯特里赫特阶。


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