猛犸象身高体壮,有粗壮的腿,脚生四趾,头大。其中,母象的象牙普遍在1米5至2米。而公的猛犸象象牙平均长达2米2至2米5。个别的可以接近甚至超过3米。它身上披着金、红棕、灰褐色的细密长毛,皮很厚,具有极厚的脂肪层,厚度最厚可达9厘米 。它们广泛生活在欧亚大陆北部。生活年代距今公元前1万年猛犸象陆续灭绝,这被视作一个冰川时代结束的标志。在阿拉斯加和西伯利亚的冻土和冰层里,不止一次发现冷冻的尸体  。 当地时间2016年5月17日,墨西哥国家人类学和历史研究所的考古学家挖掘大量猛犸象牙化石。据了解,猛犸象牙化石在2015年12月被发现,年代为更新世时期。

猛犸象的外形特征

猛犸在长鼻目中的体型是巨大的。猛犸中已知最大的种类草原猛犸。成年母象肩高范围在9.1至10.8英尺(约3米—3米2)而成年公象平均肩高范围在11至11.1英尺(约3米35—3米6)。个别极限的个体肩高可以接近或超过4米,而很早的一些英国史前动物学家,猜测猛犸象平均肩高可以达到4.5—5米这一些较早的说法,随着时间和考古挖掘事实证明是站不住脚的。体重达:6—8吨,个别雄性的体重超过12吨,但是大部分种类的猛犸(如真猛犸象)只有现代亚洲象那么大。一头成熟的猛犸,身长达5米,体高约3米,门齿长1.5米左右。它身上披着黑色的细密长毛,皮很厚,具有极厚的脂肪层,厚度最厚可达9厘米。

猛犸象头骨比现代的象短而高。体被棕褐色长毛。从侧面看,它的肩部是身体的最高点,从背部开始往后很陡地降下来,脖颈处有一个明显的凹陷,表皮长满了长毛,其形象如同一个驼背的老人。

无下门齿,上门齿很长,向上、向外卷曲。臼齿由许多齿板组成,齿板排列紧密,约有30片,板与板之间是发达的白垩质层。

后来,一部分迁徙到了北美大陆。逐渐进化成了哥伦比亚猛犸象。

猛犸象的栖息环境

猛犸象源于非洲,早在晚更新世时分布于欧洲、亚洲、北美洲的北部地区,尤其是冻原地带,体毛长,有一层厚脂肪可隔寒,夏季以草类和豆类为食,冬季以灌木、树皮为食,以群居为主。存活於480万年到4000年前的上新世时期。最后一批西伯利亚猛犸象大约于公元前2000年灭绝,那时正好是埃及建立金字塔的时代。

从猛犸象的身体结构来看,它具有极强的御寒能力。与现代象不同,它们并非生活在热带或亚热带,而是生活在北半球的第四纪大冰川时期,生存于亚欧大陆北部及北美洲北部更新世晚期的寒冷地区。

猛犸象化石出土最多的地方是在北极圈附近。阿拉斯加用象牙化石做屋门,北冰洋沿岸俄罗斯领海中有一个小岛,岛上的猛犸象化石遍地都是。这些化石是冰块流动时从岸边泥土中带出的,堆积到了这个小岛上。由于猛犸象绝灭不过一万年的时间,而在自然界中化石的形成需要2.5万年,所以猛犸象的化石都是半石化的。

猛犸象的生活习性

食物

猛犸象夏季以草类和豆类为食,冬季以灌木、树皮为食,一直生活在高寒地带的草原和丘陵上。

群居

由于猛犸象身披长毛,可抗御严寒,一直生活在高寒地带的草原和丘陵上。当时的人类与其同期进化,开始还能和平相处,但进化到了新人阶段,还会使用火攻,集体协同作战,捕杀成群的动物和大型的动物,猛犸象就是他们猎取的主要对象。

生长繁殖

基于对他们的近亲现代象的研究,猛犸的怀孕期可能长达22个月,一胎只生育一个后代。他们的社会结构可能与非洲象或者亚洲象相似,雌性生活在由一个雌性首领领导群体中,同时雄性单独生活或者在性成熟之后生活在松散的小群中。

猛犸象生长速度缓慢。以现代象为例,从怀孕到产仔需要22个月,猛犸象生活在严寒地带,推测其怀孕期会更长。幼象的成活率极低,且被捕杀的数量离现代越近越多,一旦它们的生殖与死亡之间的平衡遭到破坏,其数量就会不可避免地迅速减少直至绝灭。

猛犸象的灭绝原因

环境变化

气候变暖,猛犸象被迫向北方迁移,活动区域缩小了,草场植物减少了,使猛犸象得不到足够的食物,面临着饥饿的威胁。

这是大自然的淘汰规律,并非对猛犸象不公平。新生代的第三纪末期时也发生过类似的情况,当时大量的原始哺乳动物绝灭了,由现代动物的祖先取代了它们。

项史前气候变化研究称,原始人猎杀长毛猛玛象,或是北半球高纬度地区温度升高的原因之一。几千年后,人类才开始燃烧化石燃料。

当长毛猛玛象开始灭绝时,最後一个冰河时代就已经开始走向终结,冰河时代终结的标志就是全球性气候变暖,曾覆盖北半球大部分地区的冰川急剧消融。

人类捕杀

在人类进化史中,人类曾把猛犸象当成食物,把皮毛做成抵御寒冷的衣服。

猛犸象一直是洞穴壁画的主题,但这是北半球被冰原覆盖40%时,人类捕杀这些大型动物的第一个证据。研究显示,一万年前猛犸象在全面解冻期完全灭绝,而人类的肆意捕杀或许扮演了重要角色。人类与猛犸象同期进化,开始还能与其和平相处,但当进化到新人阶段时,人类学会了使用火攻和集体协同作战去捕杀成群的动物或大型动物,猛犸象就成了主要的狩猎对象。

在法国一处昔日沼泽的化石产地,人们挖掘出了猛犸象的化石。

猛犸象以自己整个种群的灭亡标志了第四纪冰川时代的结束。

近亲繁殖

2014年4月,新研究指出,从北海挖掘出的猛犸象化石上的一些不寻常的特征表明,10000年前,近亲繁殖可能加速了猛犸象的灭绝。研究人员对猛犸象颈椎上一块平坦的圆形区域感到惊奇。这意味着其颈骨处曾连着一块小肋骨,这种罕见的异常情况表明猛犸象有其他骨骼问题。如果人出现颈肋骨畸形的情况,90%的发病者活不到成年——死因并不是颈肋骨本身,而是由此导致的其他发育问题。这种情况通常和染色体异常及癌症有关。

气候变化使得猛犸象的栖息地变得分散,其生活状态由聚集在一起变成相互分离。种群数量减少后,近亲繁殖随即发生,遗传变异的缺失使得猛犸象无法抵御来自寄生虫、疾病和人类的攻击。荷兰莱顿市Naturalis生物多样性中心古生物学家Frietson Galis将近亲繁殖的恶性循环及其脆弱性描述为“灭绝漩涡”。

人狗协作捕杀

10月31日消息,猛犸究竟是怎样灭绝的,现在还没有确切的答案。但是,一项新的证据表明猛犸象或遭受人类捕杀而灭绝。尽管,这个观点目前仍然只是一种推测。

在欧洲中部和亚洲北部大约有30个猛犸墓地,其中,成百上千的骨头紧密的堆积在不到60平米的地方。宾州大学伯克分校的这位人类学家Shipman称:“死亡猛犸的数量非常惊人,单单在Berelekh遗址中就埋藏了超过160只。”

一些科学家认为是洪水等自然活动造成的或者是一群不幸的猛犸掉入到薄冰中。而Shipman称,猛犸墓地在约4.4万年前开始出现,而现代人类正是在这个时代开始出现。此外,人类学家在一些遗址发现了猛犸骨头搭建的小屋以及人类才会在骨头上留下的标识和切割痕迹。

Shipman梳理了数十个猛犸象墓地的记录,她声称:“猛犸象骨头的历史测定表明它们已经被堆积在这里数百年时间,而且是许多代都在同一个地点被杀死。这些数据预示着一种可能的方案,古老人类或许对这些生物进行了伏击。”这些遗址发现如此多的骨头或许就是因为这些遗址是理想的伏击地点。

Shipman也认为猎人或许也得到了狗的帮助。目前尚不清楚狗究竟在什么时间和地点成为驯养的,但是一些最新的考古学证据表明,狗或许与猛犸墓地出现的时代相同。值得注意的是,在几个猛犸墓地发现了狗类的头骨,许多头骨都存在裂缝愈合的情况,这或许预示着这些动物受到了人类的照料。

Shipman推测,猛犸象墓地或许是人类和狗合作关系的第一份重要证据。这些犬齿动物或许将猛犸象驱赶到伏击地点,而后猎人就会进行猎杀。作为回报,人类会为这些狗提供食物和保护,而人类和狗之间慢慢就会形成一种亲密的关系。

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